¿Los corales son animales, plantas o rocas?

Cuando piensas en el paraíso, ¿qué viene a tu mente? Aunque la respuesta seguramente sea diferente para cada persona, muchas personas probablemente comparten una visión de paraíso que incluye días cálidos y soleados pasados en playas tropicales prístinas.

Si tu idea de paraíso incluye playas arenosas y aguas cristalinas, entonces probablemente pasarías mucho tiempo nadando y buceando en tu exuberante entorno acuático. Además de nadar con peces coloridos, también disfrutarías de la vista de extensos arrecifes de coral.

Mientras nadas y examinas de cerca los corales, es posible que comiences a PREGUNTAR qué son exactamente. Parecen estar vivos, pero también se asemejan a rocas. La forma en que están unidos al fondo del océano también los hace parecer plantas. Entonces, ¿son animales, plantas o rocas?

Según los científicos, los corales son en efecto animales sin esqueleto. Pertenecen al vibrante grupo de animales llamado Cnidaria, que también incluye medusas y anémonas de mar. Estas fascinantes criaturas consisten en un estómago simple y una única boca rodeada de tentáculos urticantes.

Los corales no pueden producir su propio alimento como las plantas. En cambio, tienen pequeños brazos que se asemejan a tentáculos para capturar comida en el agua que los rodea.

A diferencia de la mayoría de los otros animales, los corales no se pueden identificar por sus caras o ninguna parte distinta de su cuerpo. En realidad, una estructura a la que nos referimos como un pedazo de coral está compuesta generalmente por cientos o incluso miles de pequeñas criaturas de coral conocidas como pólipos.

Cada pólipo tiene un cuerpo blando. Para sobrevivir en su entorno acuático, cada pólipo extrae calcio del agua de mar y lo convierte en una solución de carbonato de calcio que secreta alrededor de sí mismo. La solución se endurece y forma un esqueleto externo de piedra caliza. A medida que los esqueletos de miles de pólipos se unen entre sí, crean arrecifes de coral y adquieren una apariencia única y similar a una roca.

Los corales son sésiles, lo que significa que se adhieren permanentemente al fondo del océano. Sin embargo, estar enraizados en el fondo del océano no es la única característica que los hace parecer plantas.

Los corales tienen una relación simbiótica especial con algas que se asemejan a plantas y viven dentro de sus tejidos. Las algas, llamadas zooxantelas, procesan los desechos metabólicos de los corales y los utilizan para la fotosíntesis. A cambio, las algas eliminan los desechos y producen oxígeno y alimento que los corales necesitan para sobrevivir.

Los científicos estiman que esta relación entre los corales y las zooxantelas ha existido durante más de 25 millones de años. De hecho, se cree que es la razón por la cual los arrecifes de coral son las estructuras vivas más grandes de la Tierra, comparables a los bosques antiguos en términos de longevidad.

Pruébalo

¿No es fascinante el coral? Aprende aún más cuando explores las siguientes actividades con un amigo o miembro de la familia:

  • ¿Alguna vez has visto cómo son los corales? Ve en línea y echa un vistazo a la Galería de Fotos: Corales en línea. ¿Cuáles corales te gustan más? ¿Por qué? Si tuvieras la oportunidad de bucear y explorar un arrecife de coral, ¿dónde elegirías ir?
  • Si estás buscando una amplia variedad de los corales más impresionantes del mundo, ¿a dónde irías? ¡Australia, sin duda! La Gran Barrera de Coral es famosa en todo el mundo por sus impresionantes y vastos arrecifes de coral. Si quieres hacer un recorrido virtual por la Gran Barrera de Coral, definitivamente deberías ver estas panorámicas aéreas de la Gran Barrera de Coral en línea.
  • ¿Puedes reconocer las criaturas que frecuentemente habitan los arrecifes de coral? Echa un vistazo al Collage de Criaturas del Coral y luego lee más sobre los animales representados una vez que los hayas identificado. ¡También puedes pedir ayuda a un amigo o un miembro de la familia!

Recursos adicionales

  • http://oceanservice.noaa.gov/facts/coral.html
  • http://www.icriforum.org/about-coral-reefs/what-are-corals
  • http://www.teachoceanscience.net/teaching_resources/education_modules/coral_reefs_and_climate_change/what_is_a_coral/

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