¿Qué causa la atracción de los gatos por la hierba gatera?

¿Alguna vez has observado a un gato jugando con un juguete lleno de hierba gatera? ¡Si lo has hecho, probablemente hayas presenciado algunos comportamientos realmente divertidos!

La hierba gatera es un tipo de planta que emite un fuerte olor y pertenece a la familia de la menta. Su nombre científico es Nepeta cataria, pero también se le conoce comúnmente como «catmint» o «catswort». Originaria de África, Europa y Asia, ahora también se encuentra en América del Norte. Hay más de 250 variedades diferentes de hierba gatera en todo el mundo.

Las plantas de hierba gatera crecen hasta alcanzar unos dos o tres pies de altura y tienen tallos robustos y hojas en forma de corazón. Pueden producir flores en las puntas de sus tallos, que pueden ser de color azul, blanco, rosa o morado.

La mayoría de los juguetes de hierba gatera contienen hierba gatera seca y molida, aunque la hierba gatera fresca también puede tener el efecto deseado.

La hierba gatera contiene un aceite llamado «nepetalactona». Cuando los gatos detectan este aceite, activa receptores especiales en sus cuerpos que responden a algo conocido como «feromonas».

Cuando los gatos encuentran hierba gatera, pueden arañarla, frotarse contra ella, rodar sobre ella, morderla e incluso lamerla. Algunos gatos pueden excitarse muchísimo, exhibiendo comportamientos como jugar, maullar, gruñir, ronronear, babear y actuar de manera tonta durante varios minutos.

Sin embargo, después de un corto período de tiempo, los efectos desaparecen y los gatos pierden interés en el juguete. Les lleva aproximadamente dos horas antes de que reaccionen nuevamente.

No todos los gatos se ven afectados por la hierba gatera, pero aproximadamente el 50 al 75% de los gatos experimentarán algún tipo de reacción. Los gatitos jóvenes y los gatos mayores tienen menos probabilidades de verse afectados. Además, se cree que si un gato responde o no a la hierba gatera está influenciado por su predisposición genética. Por ejemplo, la mayoría de los gatos australianos no reaccionan a la hierba gatera.

Incluso grandes felinos como leones, tigres y leopardos exhiben los mismos comportamientos en respuesta a la hierba gatera que los gatos domésticos.

La hierba gatera también se puede utilizar como repelente de insectos natural. Los científicos han descubierto que la nepetalactona por sí sola es diez veces más efectiva que el DEET, que se encuentra comúnmente en los aerosoles insecticidas. Sin embargo, no funciona cuando se aplica directamente sobre la piel.

Las personas también pueden utilizar la hierba gatera con fines medicinales. Consumirla como té o infusión puede inducir la relajación y aliviar el dolor. Durante mucho tiempo, las personas han utilizado la hierba gatera para tratar dolencias como náuseas, dolores de cabeza y dolores de dientes.

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PREGUNTAS FRECUENTES

1. ¿Por qué a los gatos les gusta la hierba gatera?

A los gatos les gusta la hierba gatera debido a un compuesto químico llamado nepetalactona. Este compuesto se encuentra en las hojas y tallos de la planta de hierba gatera y actúa como estimulante para los gatos. Cuando los gatos entran en contacto con la hierba gatera, ya sea olfateándola, lamiéndola o rodando sobre ella, se libera la nepetalactona y se une a los receptores en su tejido nasal. Esto desencadena una respuesta en su cerebro que estimula sus neuronas sensoriales y provoca una serie de comportamientos, como rodar, frotarse, ronronear y saltar. No todos los gatos se ven afectados por la hierba gatera, ya que la sensibilidad a ella es hereditaria. Se estima que alrededor del 50-75% de los gatos tienen una reacción fuerte a la hierba gatera.

2. ¿Es segura la hierba gatera para los gatos?

Sí, en general la hierba gatera es segura para los gatos. No es adictiva ni tóxica, por lo que no les hará daño si se ingiere o se usa con moderación. Sin embargo, es importante tener en cuenta que si se consume en exceso, la hierba gatera puede causar trastornos digestivos, como vómitos o diarrea. Lo mejor es ofrecer hierba gatera a tu gato en pequeñas cantidades y observar su reacción. Además, algunos gatos pueden volverse demasiado excitados o agresivos cuando están expuestos a la hierba gatera, por lo que es importante controlar su comportamiento y proporcionarles salidas adecuadas para su energía.

3. ¿Cuánto dura el efecto de la hierba gatera?

El efecto de la hierba gatera en los gatos suele durar aproximadamente de 10 a 15 minutos. Después de este tiempo, la mayoría de los gatos perderán interés en la hierba gatera y sus efectos desaparecerán. Es importante darle a tu gato un tiempo entre las sesiones de hierba gatera para evitar la sobreestimulación. Ofrecer hierba gatera con demasiada frecuencia puede hacer que el gato se vuelva insensible a sus efectos. Se recomienda darle a tu gato un descanso de al menos unas horas antes de exponerlo nuevamente a la hierba gatera.

4. ¿Pueden los gatitos consumir hierba gatera?

Los gatitos pueden consumir hierba gatera, pero su reacción puede ser menos pronunciada en comparación con los gatos adultos. La sensibilidad a la hierba gatera a menudo se hereda, por lo que algunos gatitos pueden no mostrar ninguna respuesta hasta que sean mayores. Por lo general, se recomienda esperar hasta que un gatito tenga alrededor de seis meses antes de presentarle la hierba gatera. Al igual que con los gatos adultos, es importante ofrecer hierba gatera con moderación y controlar su comportamiento para asegurarse de que no se sobreestimulen o muestren alguna reacción negativa.

5. ¿Los gatos pueden volverse adictos a la hierba gatera?

No, los gatos no pueden volverse adictos a la hierba gatera. La hierba gatera no contiene ninguna sustancia adictiva y sus efectos en los gatos son temporales. Si bien algunos gatos pueden sentirse más atraídos por la hierba gatera que otros, su respuesta no indica adicción. Es importante tener en cuenta que la hierba gatera debe usarse como una forma de enriquecimiento y estimulación para los gatos, y no depender únicamente de ella como única fuente de entretenimiento. Ofrecer una variedad de juguetes, tiempo de juego y estimulación mental es crucial para mantener a un gato feliz y comprometido.

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