Viola Desmond: Una Figura Valiente en el Movimiento por los Derechos Civiles de Canadá

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Viola Desmond fue una activista de derechos civiles y empresaria canadiense que desafió la segregación racial en Nova Scotia en la década de 1940. En 1946, se negó a abandonar la sección segregada solo para blancos de un cine y fue arrestada y acusada de evasión de impuestos. Su caso se convirtió en un catalizador para el movimiento de derechos civiles en Canadá y a menudo se la denomina «Rosa Parks canadiense». La lucha de Desmond contra la discriminación racial allanó el camino para la eventual abolición de las leyes de segregación en Nova Scotia. Se la recuerda como una precursora de la igualdad racial y su rostro aparece en el billete canadiense de .


Después de la Guerra Civil, la segregación racial y las leyes de Jim Crow eran prevalentes en los Estados Unidos. Rosa Parks y Ruby Bridges son figuras conocidas que lucharon contra el trato injusto hacia las personas negras. Su valentía arrojó luz sobre el movimiento por los derechos civiles. Hoy exploraremos la historia de Viola Desmond, una mujer en Canadá que luchó por sus derechos.

En Canadá, la segregación racial existía sin leyes formales. El maltrato hacia las personas negras era simplemente aceptado por la sociedad, y los negocios aplicaban sus propias reglas discriminatorias. Se esperaba que las personas negras entendieran y siguieran estas reglas.

Viola Desmond nació el 6 de julio de 1914 en Halifax, Nueva Escocia. Creció en una familia birracial en un momento en que la sociedad desaprobaba tales uniones, pero la comunidad negra aceptaba a la pareja y a sus diez hijos.

Inicialmente, Desmond trabajaba como maestra pero aspiraba a convertirse en empresaria. Dejó la enseñanza para asistir a la Escuela de Belleza Field en Montreal, una de las pocas escuelas de belleza que aceptaba estudiantes negros. Después de completar su entrenamiento en Nueva York y Nueva Jersey, regresó a Halifax y abrió el Estudio de Belleza de Vi.

Desmond rápidamente ganó popularidad en Halifax por su experiencia en satisfacer las necesidades de belleza de las mujeres negras locales. También creó su propia línea de productos de maquillaje especialmente diseñados para mujeres negras y estableció la Escuela de Belleza Desmond, donde capacitó y apoyó a otras mujeres negras en la búsqueda de oportunidades de empleo. Cada año, la escuela otorgaba diplomas a quince mujeres.

El 8 de noviembre de 1946, mientras viajaba por negocios, el automóvil de Viola Desmond se averió en New Glasgow, Nueva Escocia. Mientras esperaba las reparaciones, decidió visitar el cine Roseland. Sin saber que el cine operaba bajo segregación, Desmond solicitó un boleto para la sección inferior. Sin embargo, el personal del cine dirigió a los clientes negros a los asientos del balcón.

Al darse cuenta del sistema discriminatorio de asientos, Desmond desafió las reglas. Desafiante, decidió sentarse en la zona de asientos «solo para blancos». El gerente del cine llamó a la policía, quienes la sacaron a la fuerza, causándole lesiones. Luego la llevaron a la comisaría y pasó la noche en la cárcel.

En su juicio al día siguiente, Desmond fue negada representación legal y no se le informó de su derecho a tener un abogado. Se le acusó de defraudar al gobierno al no pagar un impuesto de entretenimiento. La diferencia en el costo entre un asiento de balcón y un asiento inferior era de solo un centavo. Desmond argumentó que había ofrecido pagar la cantidad adicional, pero el tribunal falló en su contra e impuso una multa de $26.

Desmond presentó una demanda contra el cine Roseland y su gerente por sus lesiones, pero el caso nunca llegó a juicio. Su abogado intentó que se desestimaran los cargos penales apelando a la Corte Suprema de Nueva Escocia, pero este esfuerzo también resultó infructuoso.

Aunque Desmond nunca acusó explícitamente a nadie de racismo, su caso llamó la atención sobre la segregación racial. La Asociación de Nueva Escocia para el Avance de las Personas de Color recaudó fondos para apoyarla, y su historia fue cubierta por The Clarion, un periódico propiedad de personas negras.

Muchas personas atribuyen hoy las acciones de Desmond como el catalizador para el fin de la segregación en Nueva Escocia. La segregación fue oficialmente abolida en 1954. Después de experimentar un divorcio, Desmond se mudó a Estados Unidos. Falleció en Nueva York el 7 de febrero de 1965.

Después de su muerte, Desmond fue conmemorada en Canadá con su retrato en el billete de diez dólares. El gobierno de Nueva Escocia le otorgó un perdón. Además, se lanzó un sello postal con su imagen en 2012.

¿Conoces a otras personas cuyas pequeñas acciones resultaron en cambios significativos? ¿Aspiras algún día a defenderte firmemente por algo en lo que crees?

Inténtalo

Si estás interesado en aprender más sobre Viola Desmond y otros pioneros de los derechos civiles, considera participar en las siguientes actividades:

  • ¿Alguna vez has presenciado que alguien sea tratado injustamente debido a su identidad? Escribe un breve ensayo describiendo el incidente y propón pasos que tú y otros podrían tomar para rectificar la injusticia. ¡Comparte tu ensayo e ideas con amigos y familiares que quieran participar!
  • Reúne a algunos amigos y crea una obra de teatro basada en Viola Desmond y su valiente acto. Después de la función, discute tus pensamientos sobre cómo pudo haberse sentido la Sra. Desmond antes, durante y después de negarse a sentarse en la sección segregada del cine Roseland.
  • Explora la historia de Rosa Parks y su negativa a ceder su asiento de autobús a una persona blanca. Crea un gráfico en papel o utiliza una plantilla de Canva para comparar y contrastar las acciones y el trato de la Sra. Parks con los de la Sra. Desmond. Comparte tus hallazgos con un adulto de confianza y participa en una discusión.

Fuentes de Maravilla

  • https://www.britannica.com/dictionary (consultado el 12 de enero de 2023)
  • https://www.thecanadianencyclopedia.ca/en/article/viola-desmond (consultado el 15 de diciembre de 2022)
  • https://www.britannica.com/biography/Viola-Desmond (consultado el 15 de diciembre de 2022)
  • https://www.we.org/en-US/we-stories/local-impact/viola-desmond-to-become-face-of-canadas-10-bill (consultado el 15 de diciembre de 2022)

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