¿Qué causa la salinidad del agua oceánica?

Respuesta rápida

El agua del océano es salada debido a la presencia de sales disueltas, principalmente cloruro de sodio. Estas sales provienen de diversas fuentes, como ríos, erupciones volcánicas y respiraderos volcánicos submarinos. Cuando el agua de lluvia cae sobre la tierra, disuelve minerales de rocas y suelo, llevándolos a los ríos y eventualmente al océano. A lo largo de millones de años, estas sales disueltas se han acumulado, haciendo que el agua del océano sea salada. Además, el proceso de evaporación aumenta la concentración de sales en el océano, ya que el agua se evapora y deja las sales atrás. Por eso el agua del océano tiene un sabor salado.


Agua, agua, por doquier, / Pero nada para beber

En estos versos de un poema muy conocido, «La balada del viejo marinero» de Samuel Taylor Coleridge, un «viejo marinero» o marinero se queja de estar rodeado de agua que no puede beber. Está en un barco en el océano, sufriendo de sed. ¿Por qué alguien tendría sed cuando hay agua por todas partes? ¡Lo adivinaste! Porque el agua del océano es demasiado salada para beber. Sabemos que el agua de mar es salada, pero ¿sabes por qué? ¡Vamos a PREGUNTARNOS juntos!

Nuestro planeta está compuesto aproximadamente por un 70% de agua, y el 97% de esa agua es salada. ¡Todos los océanos, desde el Atlántico hasta el Pacífico, desde el Ártico hasta el Índico, son salados! ¿Qué hay en el agua del océano, de todos modos? Está compuesta principalmente por agua, por supuesto. Pero hay numerosos otros elementos presentes en el agua. El agua del océano contiene sales y minerales disueltos. ¡Incluso contiene pequeñas cantidades de diversos productos químicos, incluyendo metales como el oro!

Algunos de estos elementos ingresan al océano a través del escurrimiento. Pero, ¿qué es el escurrimiento? El escurrimiento es el agua que fluye sobre la tierra y hacia los arroyos y ríos. Cuando llueve, parte del agua se filtra en el suelo. Una vez que el suelo se satura, el exceso de agua de lluvia se convierte en escurrimiento. El agua de lluvia tiene una ligera acidez. Similar a cómo los alimentos ácidos como el jugo de naranja o los refrescos pueden erosionar gradualmente el esmalte dental, el agua de lluvia ácida erosiona las rocas y el suelo. Pequeñas partículas de roca y suelo se mezclan con el agua de lluvia como escurrimiento. Este escurrimiento fluye luego hacia arroyos y ríos, que eventualmente desembocan en los océanos. De esta manera, los minerales y las sales del escurrimiento encuentran su camino hacia el océano.

Dos de los elementos más comunes que terminan en el océano debido al escurrimiento son el sodio y el cloruro. Cuando el sodio y el cloruro se combinan, ¡forman cloruro de sodio! En otras palabras, ¡sal! Sin embargo, el escurrimiento no es la única razón de la salinidad del agua oceánica. La sal también se origina en las partes más profundas del océano.

En lo más profundo del lecho oceánico, hay fuentes hidrotermales. Hidro significa agua, y termal significa calor. No es sorprendente entonces que estas fuentes liberen agua caliente al océano. ¿De dónde proviene esta agua caliente? ¡Gran pregunta! Inicialmente, el agua del océano se filtra en la corteza oceánica, o el «suelo» del océano. Luego es calentada por el magma del núcleo de la Tierra. Posteriormente, esta agua caliente es expulsada a través de las fuentes hidrotermales.

El agua caliente de las fuentes contiene una alta concentración de minerales disueltos, incluyendo sal. Una reacción similar ocurre cuando los volcanes submarinos entran en erupción. El agua de mar que rodea al volcán reacciona con las rocas calientes del volcán, causando que los minerales y las sales se disuelvan en el agua del océano.

Entonces ahora entendemos por qué el agua del océano es salada. Pero si parte de la sal en el océano proviene del escurrimiento de la tierra, ¿por qué los lagos y ríos no son salados? La respuesta es que en realidad lo son. La mayoría de los lagos y ríos son de agua dulce, lo que significa que no son salados. Sin embargo, esto no significa que estén completamente desprovistos de sal. Contienen algo de sal, pero en menor cantidad en comparación con el océano. Los lagos y ríos se renuevan constantemente con la lluvia, lo que evita que se vuelvan excesivamente salados. Los océanos, por otro lado, tienen un constante flujo de sal a través de los ríos que desembocan en ellos.

Existen algunos lagos que tienen un alto contenido de sal. El Gran Lago Salado y el Mar Muerto son ejemplos conocidos de estos lagos salados. Estos lagos suelen ser grandes y se encuentran tierra adentro, no están conectados con el océano. El lago de sal más grande es el Mar Caspio. Australia tiene miles de lagos salados, que no solo tienen un alto contenido de sal sino que son aún más salados que el océano.

La razón de su alto contenido de sal es que estos lagos reciben escorrentía y agua subterránea, ambas contienen sales y minerales. Durante períodos de lluvias intensas, estos lagos pueden tener una concentración de sal más baja, pero a medida que el agua se evapora y el lago se seca, el contenido de sal aumenta. Algunos de estos lagos se secan por completo en ciertas épocas del año y pueden ser diez veces más salados que el océano.

Debido a la alta salinidad, muy pocos animales pueden sobrevivir en estos entornos, y el agua salada también es perjudicial para los humanos. Beber agua salada puede hacernos enfermar porque contiene demasiada sal. De hecho, consumir agua salada puede provocar sed intensa y deshidratación, ya que el cuerpo intenta eliminar el exceso de sal a través de la orina.

Puede que te preguntes si hay alguna forma de eliminar la sal del agua para hacerla potable. Muchas personas comparten esta curiosidad, especialmente a medida que las sequías se vuelven más frecuentes y severas. La desalinización es el proceso de eliminar la sal del agua de mar, pero es un proceso desafiante y que requiere mucha energía. La sal se disuelve fácilmente en el agua, lo que dificulta separarlas. La desalinización requiere una cantidad significativa de energía, lo que la hace costosa y también tiene consecuencias ambientales.

Todavía hay mucho por aprender sobre el agua salada. ¿En qué aspectos específicos estás interesado?

¡Sumergámonos más en el tema del agua del océano!

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Fuentes de información

PREGUNTAS FRECUENTES

1. ¿Por qué el agua del océano es salada?

El agua del océano es salada debido a la presencia de sales y minerales disueltos. Cuando llueve, el agua recorre la tierra, recogiendo diversos minerales y sales en el camino. Esta agua eventualmente llega al océano a través de ríos y arroyos. Con el tiempo, el agua en el océano se evapora, dejando atrás las sales y minerales disueltos. Este proceso se repite durante millones de años, dando como resultado el alto contenido de sal en el agua del océano.

2. ¿Cuáles son las principales sales presentes en el agua del océano?

Las principales sales presentes en el agua del océano son cloruro de sodio (sal de mesa), cloruro de magnesio y cloruro de calcio. Estas sales constituyen la mayoría de los sólidos disueltos en el océano. Otros minerales y sales, como el potasio, el sulfato y el bicarbonato, también se encuentran en menores concentraciones.

3. ¿Es el contenido de sal del agua del océano el mismo en todas partes?

No, el contenido de sal del agua del océano puede variar ligeramente dependiendo de la ubicación y otros factores. En general, la salinidad promedio del agua del océano es aproximadamente del 3,5%. Sin embargo, las áreas con altas tasas de evaporación, como el Mar Rojo, pueden tener agua más salada, mientras que las regiones con fuertes lluvias o aportes de agua dulce de los ríos pueden tener niveles de salinidad más bajos.

4. ¿Pueden los humanos beber agua del océano?

No, los humanos no deben beber agua del océano porque es demasiado salada. Consumir grandes cantidades de agua de mar puede provocar deshidratación en lugar de saciar la sed. El alto contenido de sal en el agua del océano puede deshidratar el cuerpo al extraer agua de las células a través de la ósmosis. Es esencial beber solo agua dulce segura para el consumo.

5. ¿Cómo se extrae la sal del agua del océano para uso comercial?

La sal se puede extraer del agua del océano a través de un proceso llamado desalinización. Hay dos métodos principales: destilación y ósmosis inversa. La destilación implica calentar el agua salada para crear vapor, que luego se condensa para obtener agua dulce y separar la sal. La ósmosis inversa utiliza una membrana para filtrar la sal y otras impurezas, dejando agua dulce. Estos métodos permiten la producción de agua dulce a partir del agua del océano, lo cual es especialmente importante en áreas con recursos de agua dulce limitados.

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