¿Por qué son tan picantes los pimientos picantes?

Puede que te sorprenda, pero los pimientos picantes se originaron en América y han sido parte de la dieta humana durante miles de años. Los arqueólogos en Ecuador han encontrado evidencia que sugiere que los pimientos picantes han sido cultivados y consumidos durante más de 6,000 años.

Cristóbal Colón, conocido por «descubrir» América, fue uno de los primeros europeos en encontrar pimientos picantes durante sus exploraciones en América Central y del Sur. Al regresar a casa, Colón y otros exploradores introdujeron a los europeos a este picante pimiento.

Poco después, los europeos comenzaron a descubrir usos culinarios y medicinales para los pimientos picantes. En 1494, Diego Álvarez Chance, un médico en el segundo viaje de Colón a las Indias Occidentales, escribió sobre las propiedades medicinales de los pimientos picantes.

A medida que el comercio entre Europa y el Lejano Oriente creció, los pimientos picantes también se introdujeron en Filipinas, India, Corea y Japón y se convirtieron en parte de sus cocinas locales.

Entonces, ¿qué hace que estos pequeños pimientos sean tan picantes? La respuesta está en la capsaicina, un compuesto químico que se encuentra en los pimientos picantes.

Cuando consumes un pimiento, la capsaicina interactúa con los receptores del dolor en tu boca. Estos receptores son sensibles al calor. Cuando la capsaicina activa estos receptores, envían una señal al cerebro, indicando que has comido algo picante.

En respuesta a esta señal, el cerebro aumenta la frecuencia cardíaca, provoca la sudoración y libera endorfinas, que son sustancias químicas naturales para aliviar el dolor. La concentración más alta de capsaicina se encuentra en la carne blanca y en el revestimiento de las semillas dentro del pimiento.

Los pimientos vienen en diferentes tamaños, formas, colores y niveles de picante. En 1912, un químico llamado Wilbur Scoville desarrolló una escala especializada para medir la picantez de los pimientos.

Scoville realizó un experimento llamado «Prueba organoléptica de Scoville», en el que catadores entrenados probaron agua con extractos de pimiento picante. Al diluir las muestras hasta que los catadores ya no podían detectar ningún calor o picante, Scoville asignó a cada pimiento una calificación numérica conocida como «Unidad de calor de Scoville (SHU)».

Por ejemplo, un pimiento habanero tiene una calificación SHU de 200,000. Esto significa que la muestra de habanero tuvo que diluirse 200,000 veces antes de que los catadores ya no pudieran detectar su picante.

La Escala de Scoville todavía se utiliza hoy en día, con pimientos que van desde 0 (pimientos morrones) hasta más de un millón (naja jokolia/chile fantasma). ¡La capsaicina pura mide 16 millones de SHU!

Si no eres fanático de la comida picante, es posible que no encuentres pimientos picantes en tu plato en el futuro cercano. Sin embargo, pueden ser utilizados en hospitales. Un estudio reciente descubrió que la capsaicina puede dirigirse a las células cancerosas sin dañar las células sanas cercanas. Este hallazgo podría ser beneficioso para la investigación futura del cáncer y el desarrollo de tratamientos.

Datos curiosos sobre los pimientos picantes:

  • La capsaicina no es soluble en agua, por lo que beber agua no ayudará a enfriar tu boca después de comer un pimiento. En su lugar, prueba a beber leche fría para aliviar el dolor.
  • Los pimientos picantes son una excelente fuente de vitamina C.
  • Hay tres formas aceptadas de escribir chili en inglés: «Chili» (Sudamérica y partes de Estados Unidos), «Chile» (Norteamérica, incluyendo partes de Estados Unidos) y «Chilli» (Gran Bretaña).

Pruébalo

¿Puedes sentir el picante? Descubre más sobre los pimientos picantes participando en las siguientes actividades con un amigo o un miembro de la familia:

  • ¿Tienes hambre? Pide a un amigo adulto o a un miembro de la familia que te lleve a la tienda de comestibles local. Visita la sección de productos y explora la variedad de pimientos picantes disponibles. ¿Cuántos tipos diferentes puedes encontrar? ¿Cuáles crees que son los más picantes? Si es posible, elige algunos tipos diferentes para llevar a casa y probar esta noche en la cena.
  • ¿Te sientes aventurero? Navega por la colección de recetas de pimientos picantes en el sitio web Chili Pepper Madness. Selecciona una o dos recetas para probar en casa. ¡Asegúrate de buscar ayuda de un amigo adulto o un miembro de la familia al cocinar con pimientos picantes!
  • En los primeros días, los colonos en el suroeste de Estados Unidos colgaban «ristras» (cuerdas de pimientos picantes secos) en sus hogares para conservar y almacenar los pimientos para cocinar durante todo el año. Algunas personas también colgaban ristras fuera de sus hogares como señal de que tenían comida y refugio disponibles para los viajeros. Hoy en día, las ristras siguen siendo una decoración popular en muchos hogares, simbolizando la hospitalidad. Inténtalo y haz una ristra para la cocina de tu familia, llevando calidez a tu hogar.

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